항산화

 

인간의 두뇌는 성인 체중의 2퍼센트 정도를 차지한다. 상대적으로 매우 가볍지만 굉장히 많은 양의 에너지와 혈류가 필요하다. 생각하고, 추론하고, 음악과 미술을 창작해내고, 기술을 개발하고, 복잡한 업무를 수행하는 능력과 항상 우리가 너무나 당연한 것으로 받아들이는 모든 작용은 두뇌가 활동하기 때문에 일어나는 일이다. 두뇌활동과 관련된 전기화학 반응에 의해 활성산소가 발생하고, 이것이 산화적 스트레스로 나타난다.

 

활성 산소는 화학적 ‘불량배’로, 우리의 분자로부터 전자를 훔쳐간다. 이러한 무장 강도 짓(전사자가 소실되는 것)을 산화라고 부르며, 활성산소 조직 폭력배를 ‘산화 물질’ 이라고 부른다. 이 불량배들은 나약한 뇌세포를 손상시키는 것보다 심한 짓도 한다.

 

그러나 두뇌는 제멋대로인 활성산소를 통제하는 삼엄한 경비 시스템을 갖고 있는데, 이것이 항산화 방어기전이다. 우리 몸의 항선화 방어기전은 이미 생성된 활성산소를 제거하고, 활성산소가 더 이상 생성되지 않도록 잘 고안되어 있다. 하지만 이 방어기전은 식품 섭취를 통해 항산화 물질을 적절히 공급해줄 때만 그 기능을 제대로 수행 할 수 있다는 것을 명심해야 한다. 몇 가지 주요 항산화 물질은 세포내에서 만들어내기도 하지만, 이런 경우에라도 항산화 물질을 만들고 이 물질이 제 기능을 하게 하기 위해 영양소를 섭취해야 한다.

 

항산화 방어기전은 모든 것이 순조롭게 진행되도록 한다. 그러나 활성산소가 벙어기전의 능력을 초과할 정도로 너무 많을 때, 또는 방어기전이 질이 낮은 음식을 연료로 해 작동되었을 때 문제가 발생한다. 과일, 채소, 홀 그레인, 섬유질과 음식 속의 유익한 세균의 보호를 받지 못하면 활성산소가 우리 세포의 중요한 구성요소를 손상(산화)시켜 세포 파괴가 일어나낟.

 

활성산소는 뇌세포의 지방과 단백질 성분을 파괴하는데, 이보다도 더 중요한 사실은 활성산소가 유전 물질, 즉 DNA를 파괴한다는 것이다. 세포가 손상되면 활성산소가 또 발생하고 이로 인해 더 많은 세포가 손상되는 악순환의 고리가 형성된다.

식품 속의 항산화 물질은 먼 훗날뿐만 아니라 지금 이 순간에도 세포가 더 이상 손상되지 않게 하고 두뇌가 제 기능을 적절히 수행하도록 도와준다. 산화적 스트레스가 항산화 물질 섭취 부족은 에너지 부족과 관련되며, 인지 능력 장애를 유발한다.

 

한 연구에 따르면 식품 속의 항산화 물질은 뇌세포에 영향을 미쳐 긍적적인 행동을 유발한다고 한다. 2005년 미국 임상영양학 저널 에는 항산화 물질이 인지 능력 감퇴와 신경 기능 이상을 예방해주었을 뿐만 아니라 블루베리 속에 들어 있는 자연 물질인 파이토케이컬(폴리페놀 등)이 신경세포 간의 신호 전달을 증진시켜 인지 및 행동장애를 예방하고 치료했다는 내용의 논문이 실렸다. 블루베리는 이러한 이점 외에도 혈액-뇌 관문(Blood-brain barrier)이라는 두뇌의 울타리를 튼튼하게 해주는 기능도 한다. 핼액-뇌 관문은 두뇌를 둘러싸고 철저하게 보호하는 특화된 혈관 덩어리이다. 뇌세포는 상상 이상으로 섬세하므로 독소가 들어오지 못하도록 삼엄한 경비를 받아야 하기 때문에 구조적으로 특별하게 만들어진 이 관문의 도움을 받는다.

다발성 경화증이나 만성피로증후군 환자의 경우 이 관문의 투과성이 증가되어 있거나 제 기능을 발휘하지 못한다. 이 사실은 임상적으로 중요한 의미를 갖는다. 다양하면서도 많은 양의 인공 화학물질이 우리 환경에 침투하고 우리의 식탁을 침범하면서, 혈액-뇌 관문을 튼튼하게 유지하는 것이 더욱 중요해졌다.

스트레스, 염증, 감염 그리고 핸드폰 사용 등으로 인해 우리의 혈액-뇌 관문에 구멍이 숭숭 뚤린다. 두뇌를 환경의 위협으로부터 보호하기 위해 혈액-뇌 관문을 식품 섭취로 보강하는 것은 무적 중요하다.

 

물론 블루베리만이 항산화 물질을 대표하는 것은 아니다. 다양한 색의 과일, 채소, 식용 허브 안에는 두뇌를 보호하는 파이토케이컬이 들어 있다. 대표적인 음식들로는 다음에 있다.

  • 브로콜리

  • 고급 올리브 오일

  • 알파파

  • 브뤼셀 싹양배추

  • 자주색 콜리플라워

  • 사과식초

  • 체리

  • 고구마

  • 아티초크

  • 칠리 가루

  • 건포도

  • 아보카도

  • 아스파라거스

  • 코코아

  • 포도

  • 오렌지

  • 대추

  • 가지

  • 오레가노

  • 시금치

  • 피망

  • 딸기

  • 무화과

  • 강황

  • 블루베리

  • 블랙베리

  • 녹차

  • 생강

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